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灵喵CEO韩龙:让机器人“自由奔跑”|Xtecher人物

Xtecher 2019-01-10 15:54:35

要想机器人更好地为人类服务,首先必须解放其“双足”,让其自由行走。十五岁考入中科大少年班,如今在港中大读博士研究生的韩龙,立志要做天下第一的移动机器人自主导航技术供应商——让机器人自由奔跑。


作者|小生生

编辑|甲小姐、欧拉拉

网址|www.xtecher.com

微信公众号ID|Xtecher


出发:站在巨人肩膀上


为什么创业?

 

“很简单,我从小就特别喜欢机器人,但现在市面上没有我想要的。”

 

于是,自己干——为了有产品,得先有个公司,干脆创业。

 

2015年,在香港读博的韩龙看到市面上做机器人的多半是做机械臂的、做AGV(Automated Guided Vehicle,自动搬运车)的、做陪护机器人的,在他看来,它们都“被限制住了”,只能在固定线路上单调来回,或者跟随主人脚步移动,而韩龙希望给它们以 “自由”。

 

机器人如何“自由”?

 

2012年,他加入香港中文大学先进机器人实验室,攻读机器人学方向的博士研究生,导师是赫赫有名的中国工程院院士徐扬生教授——国际小行星命名委员会为表彰徐先生在科学、教育事业所做贡献,将小行星1999G J5命名为“徐扬生星”。

 

名师出高徒,2012年,先进机器人实验室与深圳联想研究院进行了一次超前的项目合作,目标是开发一台千元级别的家庭监控机器人样机,利用普通摄像头实现室内导航、人脸识别、手势识别等一系列功能。当时,韩龙负责整个移动底盘的设计及底层运动控制系统的开发,这让他对自主导航技术有了一个深刻、全面的认识。

 

此后实验室得到香港政府资助,开始研发工业AGV(自动搬运车)。这一次,韩龙担任整个技术团队的负责人,产品顺利在工厂环境完成试运行,他也借此发表多篇国际论文、获多项专利。

 

这些宝贵的经验促使他思考:如果将自主导航技术与工业AGV结合呢?那不就可以解放机器人的“双足”,让机器人实现“人身自由”?——这不正是自己理想中的机器人吗!

 

创业的火苗在韩龙的心里燃了起来。


让机器人自由奔跑




2015年,深圳著名的星河集团成立了领创天下孵化器,并特意成立了一个子孵化器,专门资助港中大师生的创业项目。博士尚未毕业的韩龙在征得导师徐扬生同意后,于同年10月份成立了灵喵机器人Linkmiao Robotics。目标很简单——让机器人自由奔跑起来。

 

2016年10月,经过一年积累,灵喵发布了第一个激光自主导航模块NPU(Navigation Processing Unit),即全场景移动机器人自主导航模块。

 

NPU主要集合了三大核心功能:

 

1、自主建图: NPU模块中的SLAM同步定位与建图技术能够帮助机器人在任何场景自主构建地图、并储存于系统中,让机器人的“眼睛”在“大脑”中形成对周围环境的认知。

 

2、智能规划:自主建图后,NPU模块开始规划最优路径,并将信息转换为轮子(或其他运动系统)的运动指令。“大脑”确定目标后,机体就开始寻找最合适的道路。

 

3、执行与智能避障:在运动中,机器人可通过超声波、红外、碰撞开关等多种方式进行避障,并可智能绕行、减速或等待。

 

只要将灵喵的NPU模块植入到常规的移动机器人系统中,就可以实现自主导航,让机器人“自由奔跑”。

 

令人好奇的是,既然掌握了这种核心定位及移动技术,为什么灵喵不自己做特定的整机产品呢?

 

其实,早在韩龙读博时期,就已经做过机器人整机了。2013年8月,他在实验室中作为团队领袖,负责研发一台全方位载重机器人。从设计到投入使用,花费高达数百万。

 

他清楚地认识到,要从无到有做出一台完整的机器人,需要经历软硬件研发、外观设计、供应链生产、产品稳定性测试等一系列复杂过程,会消耗极大的人力物力。他认为,自己团队的优势不在于此,对于一个初创公司来说,团队必须在目前精力有限的情况下,找准一点,迅速聚焦。


此外,韩龙告诉Xtecher,特定机器人在自主导航技术上受限于特定的应用场景。一种场景下适用的技术,在另一种场景下可能完全不能用,以至于通用性较差。

 

因此,韩龙决定发挥自有优势,将灵喵定位于开发移动机器人的全场景自主导航核心技术——旨在帮助各类整机开发商以最少时间和资金,获得最佳的自主导航技术与服务。

 

2015年10月,灵喵正式成立,基于强大的移动及定位技术背景,11月即获得两百万人民币的天使轮融资。仅仅半个月之后,灵喵便接到了第一笔订单。此后,灵喵不断接到工厂、酒店等企业的订单,他们的自主导航方案依据复杂程度的不同,收费每套从几万到十几万不等。


装有NPU模块的机器人

 

在灵喵办公室里,有一台装载着NPU模块的自主移动机器人,韩龙让技术人员操作机器人给Xtecher做了一次演示。

 

随着机器人的移动,平板电脑上漆黑的地图逐渐明亮了起来,这就是NPU模块内的SLAM自主建图过程。之后,技术人员在平板电脑上设定了目的地,机器人开始从前门向后门移动。期间,机器人缓缓绕开散落在过道的纸箱。在到达目的地前,技术人员在过道中走动穿行,当机器人遇到他时,先是缓缓停下,然后绕行,最终停在了目的地——整个过程,机器人都没有触碰到纸箱或移动的技术人员。

 

在商业落地上,灵喵将移动机器人的应用场景分为四类:工业场景(物料搬运、物流分拣)、商用场景(银行导引、商场监控、酒店服务)、家用场景(家庭监控、家用清洁)及户外场景(电力巡检、社区巡逻)。

 

灵喵的四个目标应用场景几乎涵盖了所有移动机器人的使用领域。韩龙告诉Xtecher,他们的目标是在机器人自主导航技术上成为天下第一。


“我们的目标是——全球第一”


这位15就岁考入中科大少年班的CEO口气不小,但韩龙却认为灵喵机器人具有足够的竞争优势:

 

首先,韩龙个人有着非常丰富的机器人研发经验。

 

从中科大少年班毕业后,韩龙被保送到中国科学院深圳先进技术研究院,师从徐扬生教授。

 

2009年底,韩龙所在的智能仿生实验室获得中国科学院的重点资助,得到九百万国家拨款,开始研发中国第一台首脑型管家机器人,旨在实现机器人在家庭环境中为人类服务的目标。

 

历经两年时间,样机研制成功。管家机器人能够通过激光导航系统实现自主导航,配合头部的摄像头可以识别冰箱内的各种饮品。主人只需通过手机下达指令,机器人即可自动从客厅前往冰箱,并抓取一瓶汽水送回给用户。参与这个项目的研发,为韩龙打下了厚实的基础。

 

此后,韩龙在硕博阶段相继参与救灾机器人、家庭监控机器人、工业AGV等机器人项目的研发。如今,虽已开始创业,韩龙仍常回到香港中文大学和深圳先进科学研究院机器人实验室。在那里,多年的学术经验可以让他在学术上和众多教授、博士沟通,以此获得最先进的技术信息。平时在工作上遇到的疑问难点,也可以拿回实验室同教授们商量探讨,共同研究解决方案。

 

于是,理论层面、实践层面、学术资源层面,韩龙都充分“武装”了自己。


首脑型管家机器人

 

其次,相较于别的机器人公司,灵喵不涉及传感器和机器人整机的开发,而是专注于打造全场景通用的自主导航技术。技术上高度聚焦,商业上简单明了。

 

此外,韩龙的自信还源自于另一方面,他认为灵喵机器人有着得天独厚的地理优势。

 

在韩龙眼中,深圳为中国机器人产业发展提供了最好的土壤:第一,本地需求巨大,作为支柱的3C行业对机器人有海量的需求;第二,产业链完整,与机器人配套所需的软件、机械及电子行业水准全国领先;第三,地区政策环境宽松,整体创新活力很强。

 

广东是中国制造业重镇,且正逢制造业转型升级时期,为机器人和智能制造应用提供了广阔的市场。据广东省政府发展研究中心统计:以工业机器人为例,2015年广东机器人保有量为4.14万台,占全国18.8%,占全球2.49%,同年新增1.82万台,占全国四分之一,全球6.9%。预测未来中国机器人市场高达三分之一会在广东省,所以广东地区的机器人产业有巨大发展前景和众多潜在客户。

 

灵喵希望以深圳为基础,用三年的时间更紧密地与深圳及省内客户合作,为工厂、企业、酒店、银行等打造更实用的产品,力争成为广东省最好的自主导航机器人解决方案提供商。立足广州之后,灵喵将在香港设立研发和市场中心,借此吸收更具国际化视野的人才,为下一步进军全国乃至国际市场做准备。

 

纵观灵喵今日发展的大好势头,我们很难想象,在公司成立初期,韩龙曾经为了一个问题苦恼万分。


人才争夺战


人才。

 

虽然机器人领域人才济济,但自主导航领域的人才凤毛麟角,和韩龙同期的同学基本都还扑在实验室里做研发,很难招到合适的人。再加上创业之初庙小名微,刚成立公司时,一度落魄到没人干活的地步,韩龙几乎成了“光杆司令”。

 

怎么办?市场没有,自己培养。

 

通过在学术圈大力搜寻,韩龙终于找到几位有潜质的年轻人。即便当时他们对于自主导航技术一无所知,但他们对机器人的兴趣与激情打动了韩龙。于是韩龙决定倾囊相授,将自主导航技术的关键理论教授给他们。经过半年的努力,他们顺利成长为研发骨干。

 

2016年11月,经过整整一年的等待,韩龙终于从华为挖来他们如今的CTO涂思聪。

 

事实上,早在2015年年底两人见面就相谈甚欢,在了解到灵喵的规划定位后,当时这位华为A级员工当即表示:我想把我的下半生托付给你们团队!韩龙听后特别感动,“比融到钱还要高兴”。可好事多磨,原本敲定次年三月入职,但华为却迟迟不肯放人,韩龙说,“没关系,我等你。”由于各种事情的耽误,韩龙从三月等到九月,又从九月等到了十一月,经过整整一年的等待,韩龙终于迎来了这位CTO。

 

此前,除了每周五晚上能和女友吃一顿饭,韩龙的时间基本全放在了公司的运营上。他不仅要思考公司战略发展方向,还要操心公司的日常运作,以及对外的商务洽谈。

 

CTO涂思聪加入之后,韩龙将研发过程的进度管理、任务下发、产品跟踪、质量监督等一系列重要的工作全部交给了他。在涂思聪的带领下,灵喵机器人迅速加快了发展的脚步。

 

作为一个技术主导的高科技公司,韩龙十分注重团队的研发人员比例。

 

如今在灵喵,研发人员占比达到了90%。当Xtecher到达灵喵办公室的时候,一个女生正拿着螺丝刀对着模块进行拆装测评。

 

即便如今兵强马壮,人才,依旧是韩龙心中的重中之重。

 

韩龙认为,虽然机器人在科研领域一直是热点,但市场和技术都尚未成熟,关键器件造价甚高,真正适用的产品稀缺,服务类机器人公司在数量上更是十分不足。以上原因导致大量的专业人才转而从事其他行业,造成了严重的人才流失。

 

此外,市场体量的不成熟也是移动机器人的困境之一。

 

很多人问韩龙,“你们把技术展示出来,不怕竞争吗?”韩龙总是无奈地答,“市场体量这么小,国内做自主移动机器人这块的也就十几家企业,还不赶紧想办法把市场体量做大起来,有什么好竞争的。”


这辈子肯定做机器人


锲而不舍,金石可镂。韩龙觉得,创业和科研在某种程度上是相似的,坚持是唯一的不败法则。

 

如今,有好几个投资人找到灵喵,正和韩龙洽谈下一轮的融资计划。虽也算小有成果,但韩龙一直没有忘记自己最初出发的目的。

 

他从小就喜欢机器人。童年开始,各类科幻电影和杂志一直伴随他的成长。15岁考上中科大后,少年得志的他在学校里“玩得疯狂”,以至于将自己对机器人的梦想抛到脑后,直到硕士阶段遇到徐扬生教授。

 

在徐教授的带领下,幼时梦想愈发清晰强烈起来。此前他只知道“想做”,却不知道“如何做”,经过一个个实验与课题的打磨,他逐渐将心中的概念化为实物,也更加确信了自己的目标。

 

此后,他一路深耕机器人领域,一个感受越来越强烈:“我这辈子肯定要做机器人。”

 

他深深感受到,随着人口老龄化加剧、劳动力成本不断上升等因素影响,家庭型、商业型服务机器人的需求在不断上升。此外,物联网、人机交互等人工智能技术的不断发展,也促使服务机器人成为下一波的发展浪潮。

 

韩龙相信,相比日渐成熟的工业机器人,服务机器人的市场潜力会更为巨大。

 

回顾当初,从借助别人的工作室注册公司,到如今有拥有一百多平的场地;从当初的“光杆司令”到如今的二十号人,韩龙和他的灵喵正稳步成长,慢慢向目标靠近。道阻且长,他的野心很大也很小:要想服务机器人更好地为人类服务,首先必须解放其“双足”,让其自由行走,而这正是韩龙的使命和出发的初心。



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